Lors de la conférence Satellite 2018, la Space Alliance formée par Thales Alenia Space (Thales 67%, Leonardo 33%) et Telespazio (Leonardo 67%, Thales 33%) a annoncé avoir pris une participation minoritaire dans la société américaine Spaceflight Industries, basée à Seattle.

BlackSky, la société de géo-information intelligente de Spaceflight Industries, est prête à mettre en œuvre son projet : déployer une constellation de satellites d’observation de la Terre haute résolution présentant un taux de revisites élevé, qui, combinée avec des capteurs spatiaux et terrestres, permettra de proposer des solutions de géo-information globales, basées sur des produits et services intelligents.

Les 4 premiers satellites de nouvelle génération BlackSky devraient être lancés dans les 12 prochains mois. Cette levée de fonds va permettre d’assurer la production et le lancement de 20 satellites additionnels qui seront mis en orbite d’ici 2020. Ces petits satellites doit générer des revenus qui permettront la production et le lancement de la constellation globale de 60 satellites.

Cet investissement de la Space Alliance fait partie d’une levée de fonds globale de 150 millions de dollars, provenant de diverses sources incluant la Space Alliance, les investisseurs existants, et  Mitsui & Co, l’une des plus grandes sociétés de commerce au Japon. Avec ce dernier apport, Spaceflight Industries obtient un capital de plus de 200 millions de dollars.

Une société commune pour la production de petits satellites

Dans le cadre de cet investissement, Thales Alenia Space et Spaceflight Industries ont créé une société commune (détenue à 50% par Spaceflight Industries et à 50% par Thales Alenia Space), qui sera en charge de la fabrication à grande échelle de petits satellites à haute performance et à faible coût, comprenant les 20 satellites de la constellation BlackSky. Cette nouvelle société, nommée LeoStella, sera opérationnelle dès cette année. Elle offrira une capacité unique non seulement sur le marché américain mais adressera également le marché en forte croissance des constellations en orbite basse. L’équipe de direction sera composée de responsables provenant à la fois de Spaceflight Industries et de Thales Alenia Space mais aussi d’autres grandes organisations.

Enfin, BlackSky et Telespazio ont signé un accord de coopération et de marketing leur permettant de distribuer leurs produits et services respectifs et de co-développer ainsi un marché unique d’applications et de services. Par cet accord, Telespazio commercialisera les produits et services Blacksky en Europe auprès des principaux clients gouvernementaux.

Unissant leurs forces, Thales Alenia Space, Spaceflight Industries et Telespazio se mettent en ordre de marche pour offrir une constellation de mini-satellites, qui, combinés à un segment-sol intelligent, permettra de proposer des services à des prix très compétitifs via le traitement massif et automatisé des données et des images recueillies. Cette offre est destinée à toucher non seulement les principaux clients du marché commercial de l’observation mais également à supporter le développement de nouveaux marchés verticaux en B2B  tel que le minier, l’énergie, le transport, la finance, l’agriculture, l’industrie et l’environnement, et même en B2C.

« Ce partenariat s’inscrit dans la stratégie de transformation menée par Thales Alenia Space vis à vis du «new space », et lui permettra de se positionner en tant qu’acteur industriel majeur dans le domaine des constellations de petits satellites d’observation à forte revisite à la fois en Europe et aux Etats Unis », a déclaré Jean Loïc Galle, p-dg de Thales Alenia Space. « La société commune LeoStella, qui combinera à la fois la conception novatrice et compétitive de la plate-forme développée par Spaceflight Industries, et l’expertise industrielle développée par Thales Alenia Space pour des constellations comme Globalstar 2, Iridium NEXT et O3b, offrira une capacité de production au-delà des besoins de BlackSky ».

« Ce nouvel accord majeur avec Spaceflight Industries renforce la position de Telespazio en tant qu’opérateur mondial dans le secteur en croissance constante de l’observation de la Terre depuis l’espace », a ajouté Luigi Pasquali, p-dg de Telespazio et coordinateur des activités spatiales chez Leonardo.

« Cet accord avec deux leaders de l’industrie spatiale européenne valide le modèle économique de BlackSky, tout en réduisant les risques d’exécution pour notre constellation d’observation de la Terre à très haute revisite temporelle », a confirmé Jason Andrews, p-dg de Spaceflight Industries. «  La JV LeoStella LLC créée avec Thales Alenia Space va changer la donne pour la production de petits et microsatellites aux Etats-Unis. Par ailleurs, le partenariat avec Telespazio et la participation significative de Mitsui & Co., Ltd, accélèrent notre stratégie de pénétration du marché et créent des synergies « gagnant-gagnant » pour toutes les parties ».

Société commune entre Thales (67%) et Leonardo (33%), Thales Alenia Space forme la Space Alliance avec Telespazio pour proposer une offre complète de solutions incluant les services. Thales Alenia Space a réalisé un chiffre d’affaires de 2,6 milliards d’euros en 2017 et emploie 7980 personnes dans 9 pays.